¿Qué es un enfisema pulmonar? Síntomas y causas principales

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Enfermedades pulmonares
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Las vías respiratorias son elásticas y permiten que el aire llegue a los alvéolos pulmonares y, al exhalar, vuelva a salir. Las enfermedades pulmonares inciden en que el aire fluya menos, provocando dificultades en la respiración y consecuencias como la pérdida de elasticidad de las vías respiratorias y los alvéolos pulmonares, la destrucción de estos últimos, el engrosamiento e inflamación de las paredes de las vías áreas, así como una mayor producción de mucosidad.

Así, bajo la denominación de enfermedades pulmonares obstructivas crónicas (EPOC) se encuentran dos afecciones muy comunes y que afectan la función respiratoria: el enfisema pulmonar y la bronquitis crónica. Tanto el enfisema pulmonar como la bronquitis se pueden detectar en mayor o menor grado en todos los pacientes que padecen EPOC.

En este artículo repasamos qué es un enfisema pulmonar, cuáles son sus causas, qué síntomas presenta y cuál es su tratamiento.

¿Qué es un enfisema?

El enfisema se tiene lugar cuando los alvéolos pulmonares van destruyéndose paulatinamente, siendo también notable a dificultad para respirar. La destrucción de los alvéolos tienen como consecuencia que el espacio dentro de los pulmones sea más amplio, en lugar de haber pequeñas cámaras y afectando tanto a las dimensiones de los pulmones como por la cantidad de oxígeno que consigue llegar a la sangre.

Según la Guía Española de la EPOC (GesEPOC) de 2012, existen cuatro fenotipos que requieren un tratamiento diferente:

  • no agudizador, con enfisema o bronquitis crónica
  • mixto EPOC-asma
  • agudizador con enfisema
  • agudizador con bronquitis crónica. 

Pero ¿qué es un enfisema pulmonar leve? El enfisema leve suele tener menos agudizaciones o episodios agudos de inestabilidad clínica que tienen lugar en el curso natural de la enfermedad que la bronquitis crónica. Hay pacientes con formas de enfisema más graves, siendo frecuente que la persona que las padezca tengan también bronquitis crónica.

El enfisema pulmonar es grave cuántos más episodios agudos se sufran, siendo crucial valorar la gravedad para establecer el tratamiento. Para ello, además de los cuatro fenotipos, existen otras escalas pronósticas, valorándose la gravedad según distintas variables, especialmente el grado de limitación del flujo aéreo.

¿Cuáles son sus causas más frecuentes?

La causa más habitual del enfisema pulmonar es la exposición de los pulmones a sustancias irritantes como la nicotina y otras sustancias químicas como el humo de tabaco, siendo frecuente entre personas que fuman o son fumadores pasivos. A los que habría que añadir la exposición a la contaminación atmosférica o a los vapores químicos, polvo y humos en lugares poco ventilados.

Por último, el enfisema pulmonar también puede ser genético, aunque es poco frecuente.

¿Cuáles son los síntomas del enfisema pulmonar?

Esta patología puede tardar en manifestarse, siendo uno de sus primeros síntomas la dificultad para respirar. Una dificultad que suele aparecer de forma gradual, comenzando por sentirse la persona falta de aliento a la hora de realizar actividades que implican más o menos esfuerzo.

Otros síntomas del enfisema pulmonar:

  • tos
  • cansancio
  • pérdida de peso
  • sibilancias
  • tono azulado de la piel, uñas y labios
  • abultamiento del pecho
  • problemas para dormir
  • ansiedad y depresión
  • infecciones respiratorias frecuentes

¿Cuál es el tratamiento del enfisema pulmonar?

Una de las primeras medidas para frenar el avance del enfisema es dejar de fumar. Un gesto que, aunque el alveolo esta dañado, ayuda a que se extienda el daño se alivien los síntomas.

Por otra parte, el tratamiento ha de ser farmacológico ha de realizarse con broncodilatadores para frenar la tos y relajar las vías respiratorias, además de recurrirse también a corticoesteroides inhalados y a antibióticos en caso de infección.

También, y tal como recomienda la OMS, será preciso vacunarse de la gripe, la neumonía, la COVID-19 y hacer ejercicio con regularidad. En los aquellos casos más graves puede ser preciso recurrir a utilizar bombonas de oxígeno o a cirugía.

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