Descubren una técnica que podría servir para despertar a pacientes en coma

La investigación ha conseguido aislar algunas partes del cerebro más vinculadas a la conciencia.

Mujer en coma

La región del cerebro donde surge esa capacidad de convertir las sensaciones externas en internas a la que llamamos conciencia, ha sido durante décadas uno de los objetos de estudio más importantes en el campo de la neurociencia.

Ahora, un estudio publicado en la revista Neuron, ha hallado que el tálamo lateral central parece desempeñar un papel clave. Algunos estudios previos ya indicaban que algunas áreas, como la corteza parietal, estaban involucradas en esta capacidad. Según los autores del estudio, la corteza tiene seis capas que desempeñan distintos papeles a la hora de procesar la comunicación neuronal.

“Utilizamos sondas laminares que pueden abarcar las capas corticales y grabar desde todas ellas simultáneamente”

Según explica Michele Redinbaugh, estudiante de  departamento de psicología de la Universidad de Wisconsin-Madisony uno de los autores del estudio, “Utilizamos sondas laminares que pueden abarcar las capas corticales y grabar desde todas ellas simultáneamente”, de esta forma consiguieron limitar partes del cerebro importantes y las vías de comunicación de las capas que estaban más vinculadas a la conciencia.

Un acercamiento a los pacientes en coma

El estudio se llevó a cabo en macacos que fueron estudiados tanto dormidos como anestesiados o despiertos. Los científicos estimularon el tálamo lateral central mediante electrodos más pequeños de lo habitual que diseñaron específicamente para esta prueba.

“Nuestros electrodos tienen un diseño muy diferente. Están mucho más adaptados a la forma del cerebro que queremos estimular. También imitan con más detalle la actividad eléctrica que se tiene un sistema normal y saludable”, apunta otro de los científicos.  

Para comprobar el estado de vigilia, se examinó su respuesta neuronal a una estimulación auditiva que consistía en activar una serie de pitidos intercalados con otros sonidos aleatorios. Los animales respondieron de la misma manera en la que los animales despiertos lo harían.

“La motivación primordial de esta investigación es ayudar a las personas con trastornos de la conciencia a vivir mejor”, asegura Redinbaugh. El objetivo de su estudio es entender los mecanismos mínimos del estado de conciencia para dirigir clínicamente la parte correcta del cerebro.

“Es posible que podamos usar este tipo de electrodos estimulantes del cerebro para sacar a la gente del coma. Nuestros hallazgos también pueden ser útiles para desarrollar nuevas formas de monitorear a los pacientes bajo anestesia clínica, para asegurarnos de que estén inconscientes de manera segura”, explica.

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