Cada año se diagnostican en España unos 600 nuevos casos de encefalitis

El 22 de febrero se celebra el Día Mundial de la Encefalitis, una enfermedad que, según datos de la Sociedad Española de Neurología (SEN), provoca 600 nuevos diagnósticos en España.

encefalitis

El 22 de febrero, se conmemora el Día Mundial de la Encefalitis, una enfermedad que produce inflamación en las estructuras que conforman el encéfalo (cerebro, cerebelo y tronco del encéfalo) y que puede afectar a tejidos circundantes como las meninges (meningoencecefalitis).

A pesar de su baja incidencia, la encefalitis constituye un importante reto sanitario debido a su alta morbi-mortalidad. Según datos de la Sociedad Española de Neurología (SEN), la encefalitis tiene un índice de mortalidad de entre el 5-20% de los casos y deja secuelas en más del 20% de los supervivientes. Esta mortalidad y discapacidad, que ya es considerable en países con un sistema sanitario desarrollado, es mayor aún en países de bajos ingresos.

Por su parte, en Europa, se producen, aproximadamente, entre 0,5 y 7 casos por cada 100.000 habitantes al año. Sin embargo, se trata de una entidad infradeclarada, bien porque presenta síntomas atípicos o porque no se llega a identificar el agente causal.

En más del 50% de los pacientes no se identifica el agente causal

El doctor Santiago Trillo Senín, Coordinador del Grupo de Estudio de Neurología Crítica e Intensivista de la Sociedad Española de Neurología señala que “un alto porcentaje de los casos de encefalitis evolucionan favorablemente con el tratamiento adecuado. Los pacientes presentan síntomas como fiebre, dolor de cabeza, náuseas y vómitos, junto con otros síntomas de disfunción del sistema nervioso, y se suelen recuperar en pocas semanas, sin complicaciones a largo plazo”.

En cuanto a los casos graves de encefalitis, el doctor destaca que “conllevan un alto riesgo de mortalidad y secuelas altamente discapacitantes como desarrollo de epilepsia, déficits motores, síntomas cognitivos, trastornos en el comportamiento y trastornos del aprendizaje, con especial importancia en el desarrollo de los niños afectados”.

Por ello, es de vital importancia la identificación temprana de esta enfermedad, así como de las causas de la misma, ya que resulta clave tanto para disminuir el riesgo vital, como para prevenir complicaciones. Sin embargo, gracias a los nuevos métodos de diagnóstico molecular, actualmente es cada vez más fácil conseguir un diagnóstico más temprano.

Los virus, los principales causantes de la encefalitis en España

Los virus del sarampión, paperas, polio o rubéola son algunos de los agentes que pueden causar encefalitis graves en las personas que no están vacunadas. Asimismo, existen encefalitis causadas por agentes tóxicos y cada vez un número mayor de anticuerpos identificados que pueden causar esta enfermedad (encefalitis inmunomediadas).

Este tipo de encefalitis tendrán un tratamiento específico y en muchos casos eficaz. No obstante, la causa más frecuente de encefalitis continúa siendo la infecciosa y existen múltiples agentes patógenos que la pueden producir (virus, bacterias, hongos, etc).

De todos ellos, los virus son los causantes más habituales y, hasta la fecha, se han identificado más de 100 virus capaces de infectar el sistema nervioso central.

En nuestro país, donde cada año se diagnostican 600 casos nuevos, la encefalitis más común es la vírica, y está causada por los virus de la familia herpes (herpes simple, virus de la varicela-zoster,…), los enterovirus y los transmitidos por animales (como mosquitos o garrapatas). 

Además de los virus comunes, algunos virus respiratorios similares al nuevo coronavirus (COVID-19) se han identificado como posibles agentes infecciosos del sistema nervioso central, pero por el momento el COVID-19 no se ha relacionado con casos de encefalitis.

Entre las manifestaciones más comunes de la encefalitis destacan: fiebre, en un 90% de los casos; dolor de cabeza (80%); desorientación (70%); trastornos en el lenguaje (60%); cambios conductuales (40%) y crisis convulsivas (en 30-60% de los casos).

 “Aunque las manifestaciones clínicas de la encefalitis son muy diversas, presentar fiebre alta, alteraciones del comportamiento, déficits motores, convulsiones, alteración del nivel de conciencia, alucinaciones, somnolencia, dolor de cabeza intenso o pérdida del conocimiento, son signos que requieren de atención inmediata”, añade Trillo.

Niños, ancianos y personas con el sistema inmune debilitado, en el punto de mira

Los grupos de población con un mayor riesgo de presentar encefalitis son los niños menores de un año y las personas mayores, así como aquellas personas que padecen alguna patología que afecte al sistema inmunitario o estén en tratamiento con fármacos inmunosupresores.

En todo caso, evitar ingerir agua y alimentos en mal estado, protegerse ante picaduras de insectos o mordeduras de animales, especialmente en climas tropicales, vacunarse de forma correcta cuándo vamos a realizar viajes, vacunar a nuestros animales domésticos, y especialmente vacunar a nuestros niños, son y seguirán siendo los métodos más efectivos para prevenir las consecuencias devastadoras de una encefalitis.

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